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L'horloge du temps et les fossiles

Les fossiles permettent aussi de dater les couches géologiques. Toutefois, à l'exception des stromatolites qui ont laissé et laissent encore leurs énormes concrétions, la vaste majorité des fossiles n'apparaît qu'avec l'explosion de la vie multicellulaire, peu avant le Cambrien. La datation fossilifère intéresse donc principalement les 600 derniers millions d'années.

Chronologie résumée de l'évolution

Ga = milliard d'années. Ma = million d'années
Procaryote : sans noyau cellulaire. Eucaryote : avec noyau cellulaire

14 Ga : formation de l'univers (Big Bang) et apparition de la matière
4,6 Ga : formation du système solaire et de la planète Terre
4 à 3,8 Ga : apparition des archées et des bactéries, procaryotes monocellulaires et anaérobies
3,8 Ga : apparition de la photosynthèse avec les stromatolites
2,6 Ma : après oxydation du fer, océans et atmosphère sont oxygénés
2 Ga : apparition de la vie sexuée et des protistes, eucaryotes monocellulaires
1 Ga : apparition d'organismes eucaryotes multicellulaires
600 Ma : apparition d'animaux mous en organisation fractale, vers et invertébrés, plancton océanique
570 Ma : faune d'Ediacara, suivie par Tomotia puis par Burgess, premiers arthropodes, méduses, éponges, algues
550 Ma : complexification des animaux et végétaux, forte disparité des organisations anatomiques
500 Ma : première extinction d'espèces, disparité des espèces réduite mais grande diversité
490 Ma : apparition des poissons et des proto-amphibiens, trilobites, brachiopodes
475 Ma : apparition des plantes terrestres. Grande extinction d'espèces marines
410 Ma : apparition des insectes, acariens, scorpions... et des graines végétales
400 Ma : premiers gymnospermes, fougères, prêles, conifères ...
360 Ma : apparition des amphibiens et conquête des terres
310 Ma : apparition des reptiles et des chéloniens
250 Ma : grande extinction d'espèces terrestres et maritimes
220 Ma : apparition des premiers dinosaures, des angiospermes (arbres à graines)
190 Ma : apparition des mammifères depuis des clades reptiliens
150 Ma : apparition des oiseaux depuis des clades reptiliens (dinoiseaux)
110 Ma : apparition des fleurs et des graminées
65 Ma : grande extinction d'espèces, disparition des dinosaures non-aviaires
55 Ma : apparition des primates, des cétacés, des grands mammifères
7 Ma : apparition de la lignée humaine (Sahelanthropus tchadensis)
4 Ma : apparition des australopithèques (Australopithecus anamensis)
2,4 Ma : apparition du genre homo (Homo rudolfensis)
450 000 ans : apparition de l'Homo neandertalis
300 000 ans : apparition de l'Homo sapiens